Een zee aan kansen in Bangladesh voor Nederlandse ondernemers

Over data en experimenteren met ideeën.

Interview met Bijon Islam

Bangladesh barst van de kansen voor Nederlandse ondernemers. Het land is zelfs door Goldman Sachs opgenomen in de ‘emerging eleven’. Econoom Jim O’Neill (bekend als ‘de BRIC-uitvinder’) geeft in zijn onderzoek zelfs aan dat hij verwacht dat deze 11 landen (ook bekend als de ‘N-11’) samen met de BRIC-landen tot de grootste economieën van de 21e eeuw zullen gaan behoren.
Reden genoeg dus om data expert en CEO van LightCastle Partners Ltd, Bijon Islam, eens aan de tand te voelen over de (on)mogelijkheden in het land van het ‘blauwe goud’ (Bangladesh bestaat voor 12% uit water).

Waarom ben je je eigen bedrijf ooit begonnen?

Ik werkte eerst 5 jaar bij het bedrijf Citi. Toen ontdekte ik dat ik veel ervaring had en wilde ik mijn eigen bedrijf starten. Ik zag grote kansen voor data in Bangladesh. Dus in 2007 ben ik er voor gegaan en heb ik het bedrijf gestart. En naar mijn idee lossen we nu voor veel bedrijven hun problemen op.

Hoe gaat het tot nu toe met de business?

Het gaat goed, we hebben al meer dan 120 consulting opdrachten voltooid in de afgelopen 3.5 jaar. Dit hebben we gerealiseerd bij meer dan 70 nationale en internationale cliënten. Afgelopen jaar hebben we onze omzet zelfs weten te verviervoudigen. Het plafond is naar ons idee echter nog lang niet in zicht. In de Bengaalse markt. waarin we opereren, is het BBP afgelopen jaar met 7.1% gestegen.

Bijon Islam

Bijon Islam

Welke factoren denk jij dat de Bengaalse economie met name een boost geven?

  • Bangladesh is door Goldman Sachs geklasseerd als een van de ‘Next Eleven’ emerging market economies.
  • Bangladesh is op China na de grootste exporteur van kleding in de wereld. 60 procent daarvan gaat naar de Europese markt.
  • Het bruto binnenlands product van Bangladesh stijgt hard en dat biedt veel kansen voor bedrijven. Bedrijven als Nestlé, Unilever en P&G zitten nu dan ook allemaal in Bangladesh.
  • Bangladesh investeert fors in stroomvoorzieningen en communicatiemogelijkheden. Hierdoor raken ook andere (gebieds)ontwikkelingen voor ondernemers in een stroomversnelling. Naast de kledingindustrie kunnen op het moment ook de farmaceutische en de schoenen industrie als harde groeiers worden aangewezen. Eigenlijk is de situatie nu vergelijkbaar met de manier waarop Maleisië enkele decennia geleden de eerste fase van industrialisatie inging.
Bengalees aan het werk op akker

Er liggen enorme mogelijkheden op het gebied van agricultuur en watermanagement in Bangladesh.

Je zegt dat door de vele kansen alle corporates die er toe doen Bangladesh wel weten te vinden. Maar hoe zit het met de kansen voor het mkb?

De genoemde corporates hebben allemaal hun focus, bijvoorbeeld op consumentenproducten of schoonheidsproducten. 95 procent van de bedrijven in Bangladesh valt echter in de categorie ‘klein’. Dit geeft wel aan dat je je als mkb bedrijf erg goed kunt vestigen in Bangladesh. En dat zie je ook weer terug in de investeringen die naar Bangladesh stromen.

Wat zou je willen zeggen tegen mkb’ers uit Nederland die dit lezen en ook kansen in Bangladesh willen grijpen?

In Bangladesh neemt de overheid actieve stappen richting een ondernemende samenleving. Als ondernemer moedig ik ondernemers uit Europa, en speciaal Nederland, uit om naar Bangladesh te komen. Vooral de vooruitstrevende technologie op het gebied van agricultuur en watermanagement bieden enorme mogelijkheden voor Bangladesh.”

Ten eerste omdat het in Bangladesh barst van de waterbronnen, maar slechts 2 procent bruikbaar is als drinkwater. Ten tweede omdat Bangladesh het op een na meest dichtstbevolkte land ter wereld is. Met maar liefst 56 miljoen inwoners bezit het een enorme (potentiële) afzetmarkt.

Aan welke kennis of kunde is – met betrekking tot watermanagement en landbouw- is in BD de meeste behoefte?

Het grootste probleem is het gebrek aan kwalitatief drinkwater. En dat geldt niet alleen voor mensen, maar ook voor dieren. Er heeft veel vergiftiging van drinkwater plaatsgevonden door arsceen vervuiling. Kortom, elke oplossing die het watermanagement in Bangladesh verbeterd is meer dan welkom!

Er zijn natuurlijk niet alleen maar kansen in Bangladesh. Er zijn ook bedreigingen. In 2014 kampte het land bijvoorbeeld met de hoogste temperatuur ooit gemeten. Dit leidde tot een acute droogte. Hoe heb jij dat jaar ervaren en hoe beïnvloedt een dergelijk voorval de resultaten van de ondernemers die in Bangladesh actief zijn?

We hebben allemaal te maken met de dreiging van klimaatverandering. Vooral de landen nabij de evenaar hebben hiermee te kampen. Wij in Bangladesh ervaren dus ook enorme temperatuurverschillen.

De komende 3-4 jaar zal de infrastructuur die nu in Bangladesh ontwikkeld wordt het eenvoudiger maken om met deze veranderende omstandigheden om te gaan. De klimaatverandering is nadrukkelijk aanwezig, maar we moeten dus de juiste techniek vinden om dit zo goed mogelijk te managen.

Wat kun je als ondernemer zelf doen om je economisch gezien minder kwetsbaar te maken voor klimaatverandering?

Wat wij vanaf onze kant doen is het gebruiken van data om bedrijven in staat te stellen betere beslissingen te maken. De Bengaalse overheid doet dit ook en hebben nu 5.000 ‘Union Digital Centers’ neergezet door het hele land. Hier kunnen individuen en mkb bedrijven zien hoe klimaatverandering de economie en de agricultuur beïnvloedt. Dit wordt voor heel specifieke locaties inzichtelijk gemaakt, zodat mensen daar op lokaal niveau hun beslissingen op kunnen baseren. De site is nog in Bèta, maar kan bekeken worden via deze link.

Het lijkt me mooi als ondernemers vanuit hun eigen expertise en kracht bekijken hoe ook zij een positieve impact kunnen maken. Maar de manier waarop zal voor iedere ondernemer verschillend zijn.

Van welke andere bedreigingen moet je als Nederlandse ondernemer nog meer op de hoogte zijn voordat je de stap naar Bangladesh maakt?

Bangladesh is een opkomende markt. Een van de risico’s, die ik als ondernemer echter voorzie, is dat de overheid de afgelopen 7 jaar niet in staat is geweest om een slimme samenwerking met India en China tot stand te brengen. Op projectniveau lukt het wel, maar overheden hebben hier echt nog een slag te slaan. De geografische locatie van Bangladesh is briljant: aan de ene zijde wordt het geflankeerd door China en aan de andere kant door India. Als je 2 van zulke grote buren hebt, zou je als overheid enorme spill-over effecten kunnen realiseren.

Boot vast in rivier door droogte.

Boot vast in rivier door droogte.

Er is veel geïnvesteerd in infrastructuur

Er is veel geïnvesteerd in infrastructuur.

De overheid investeert veel in infrastructuur. Er zijn nu drie grote havens, twee internationale vliegvelden en nog een serie lokale vliegvelden. Hoe vergelijk je de Bengalese infrastructuur nu met de Nederlandse?

De infrastructuur loopt op dit moment nog achter op die van Nederland. Bijvoorbeeld met betrekking tot stroomvoorziening worden er enorme stappen gezet, maar de realiteit is dat we op dit moment nog steeds achterlopen.

Er wordt daarnaast flink geïnvesteerd in een metorlijn voor Dhaka en meerbaans snelwegen, maar het bouwen van dat soort zaken kost natuurlijk tijd. Technologische ontwikkelingen volgen elkaar in razend tempo op. Over 5 of 6 jaar hebben we de standaard wel ingehaald.

Heel veel telecombedrijven zijn bijvoorbeeld naar Bangladesh gekomen om in telecom te investeren.

Via bijvoorbeeld het Innovatie Fonds van het BlueGold programma kun je ook een haalbaarheidsonderzoek doen, waarmee je ontdekt of jouw businessmodel daadwerkelijk kan slagen in Bangladesh. Zo ontdek je gelijk of de infrastructuur voor jouw bedrijf toereikend is.

Kun je nog meer vertellen over wat je als ondernemer nog meer uit het Blue Gold programma kunt halen?

Het belangrijkste is dat je als ondernemer kunt experimenteren met verschillende ideeën. Er zijn ook andere fondsen, maar die zijn meestal voor meer gevestigde ondernemers of ondernemers, die al eerder hebben ondernomen in Bangladesh of andere ontwikkelingslanden.

“Maar als je een nieuw idee hebt dat nog niet eerder in Azië uitgerold is, kun je via het Innovatie Fonds van Blue Gold alsnog funding krijgen. In die zin is het Blue Gold Programma echt uniek.”

De belangrijkste stap richting succes is natuurlijk het daadwerkelijk sluiten van deals. Welke tips kun je hierover meegeven aan Nederlandse ondernemers?

De manier waarop dat in Bangladesh werkt is vergelijkbaar met hoe dat in de Chinese markten werkt. Het wordt gedreven door relaties. Daarnaast kan ik het belang van lokale samenwerkingen niet genoeg benadrukken. Dit geeft je echt een kickstart in vergelijking met alles zelf proberen.

Daarnaast is het goed voor ondernemers om te weten dat een (variant op) je business model dat goed werkt in Bangladesh ook heel goed kan slagen in India en misschien zelfs China. Zo kun je jouw test in Bangladesh dus eigenlijk zien als een test in dit specifieke deel van Azië.

Meer weten over het belang van relaties in Bangladesh? Lees dan ook het interview met Tessa Schmelzer.

Zijn er nog onbenoemde tips die je graag mee wilt geven aan NL ondernemers?

Als afsluiter wil ik graag benoemen dat als het je lukt om een succesvol business model te starten in Bangaldesh, de kans groot is dat je in staat ben enorm op te schalen. Toen bijvoorbeeld Telenoor (Fins telefoon bedrijf, eigenaar van Grameenphone) naar Bangladesh kwam verkochten ze mobiele telefoons aan boeren op het platteland. In 2008 hadden ze al break even gedraaid en inmiddels zijn zij de grootste telefoonprovider van Bangladesh met meer dan 54,5 miljoen abonnees (46% van de totale markt).

Bengalees in winkel met mobiele telefoon

Bengalees in winkel met mobiele telefoon.

Heb jij ondernemers in je netwerk voor wie dit overzicht met kansen in Bangladesh relevant kan zijn?

Deel dit overzicht met ze via een van deze buttons!

Ook ondernemen in Bangladesh?

Schrijf je dan hier in!

  • Dit veld is voor validatie doeleinden en moet ongewijzigd blijven.
2017-06-07T09:24:59+00:00
Your browser is out-of-date!

Update your browser to view this website correctly.Update my browser now

×