‘Je leert elke dag iets anders’

Zorg dat je werkt met de juiste mensen en verdiep je als ondernemer in de cultuur. Dat het advies van ondernemer Gijs Herpers voor ondernemers die willen investeren in Bangladesh.

Gijs Herpers, ‘Je leert elke dag nieuwe dingen.’

Gijs Herpers houdt van ondernemen en ‘zoeken naar wat werkt en wat niet.’ De dynamiek is inspirerend. ‘Je leert elke dag nieuwe dingen.’ In 2010 belandde hij als ontwikkelingswerker in Bangladesh. Nu is hij ondernemer. Zijn bedrijf Just Farming verbindt boeren in het zuiden van het land aan kopers, kredietinstellingen, input suppliers en nieuwe technologieën. ‘We brengen veilige groenten en fruit op de markt voor retailers, processors en hopelijk uiteindelijk voor ook export.’

Er liggen vele kansen in Bangladesh, dat na India de hardst groeiende economie van Zuid-Azie is. Steeds meer mensen stromen de middenklasse in. Ook in de landbouw en voedselproductie/verwerking liggen veel mogelijkheden, zo legt hij uit. Investeringen in inputs als zaden en bestrijdingsmiddelen zijn nodig, maar ook in infrastructuur als koeling, transport en export. ‘Vooral infrastructuur staat hier allemaal nog in de kinderschoenen.’ Nieuwe technologieën zijn welkom. ‘Mits je bereid bent naar nieuwe business modellen te zoeken.’

Begin klein en ken je mensen

Ondernemen in Bangladesh vereist een flexibele en open mindset, zegt Herpers. ‘Kom niet met al te hoge verwachtingen naar het land en laat je strakke planning varen.’ Bangladesh functioneert op een andere manier dan Nederland. ‘Ook zakendoen gaat anders dan je wellicht gewend bent.’ Trap niet in de valkuil van overmoedigheid en snel geld maken. ‘Beter klein beginnen en van daaruit innoveren en groeien.’

‘Voor een ondernemer van buiten komt het eigenlijk allemaal neer op het kennen van de juiste mensen, die dingen gedaan kunnen krijgen’, zegt Herpers. Bijvoorbeeld een advocaat die weet welke stappen je moet zetten. ‘Die contacten moet je actief zoeken en je moet het gevoel hebben dat je ze kunt vertrouwen. Je komt gemakkelijk bij de verkeerde persoon uit.’ De Nederlandse gemeenschap biedt altijd goede aanknopingspunten.

Aardappel plantage Bangladesh worden nog handmatig gepland.

Klein beginnen en vanuit daar innoveren en groeien.

Lokale kennis is waardevol

Het registeren van zijn bedrijf en het verkrijgen van de juiste papieren kostte Herpers een ‘maand of drie, vier’ (‘dat viel allemaal erg mee’). Het hangt wel af wat je bedrijf doet, denkt hij. Het registratieproces kan nog korter als je bijvoorbeeld niet via de Board of Investors moet. Daarmee kom je alleen in aanraking bij investeringen hoger dan 50.000 dollar, of als je een branche office opzet. Werk je met lokale partners, dan heb je de Board niet nodig. ‘Vraag advies’, zegt Herpers. Eenmaal geregistreerd, heeft Herpers weinig meer van doen gehad met de overheid.

Ondernemers in Bangladesh zijn vooral transactie gedreven.

Bengalen werken vooral transactie gedreven.

De internet- en mobiele verbindingen zijn prima. Elektriciteit is ‘nog wel eens een issue’, vooral buiten Dhaka. Voor bedrijven zijn er speciale zones en aansluitingen mogelijk. ‘Maar het organiseren van een bijeenkomst duurt doorgaans langer dan je gewend bent. Dat mensen het op een regenachtige dag kunnen laten afweten, is bijvoorbeeld omdat het regenseizoen van de weg een slipperige en gevaarlijke bende maakt.’ Je bent als buitenstaander dan al snel geneigd negatief te oordelen, maar dat heeft geen zin.’ Als je respect toont voor de cultuur en de mensen, zul je ook ontdekken hoe waardevol lokale kennis is, zegt Herpers. ‘Dat wordt nog wel eens onderschat.’

‘Het is lastiger om langdurige relaties op te bouwen. De agrarische wereld is op transacties gebaseerd, maar niemand in de keten wil zekerheid geven over volumes en prijzen’, zegt de ondernemer. Omdat de relaties vooral zijn gebaseerd op pure handel tussen bedrijven en handelaren, is het lastig om consistente kwaliteit in je fabriek of winkel te krijgen. ‘Meer integratie in de keten kan de kwaliteit omhoog helpen.’

Een team van jong en oud

‘Het is niet moeilijk om de juiste mensen te vinden voor je personeel, maar denk wel na over de samenstelling van je team, adviseert Herpers. ‘Jonge mensen zijn creatief en pro-actief, maar er zijn genoeg universitair opgeleide mensen die leven in een bubbel (‘beter uit de buurt blijven’). Oudere mensen hebben het noodzakelijke netwerk, zoals contacten met overheid. Die mix is belangrijk. Bangladesh kent een vrij hiërarchische samenleving. ‘Mensen kijken altijd naar hun baas wat ze moeten doen.’ Ze zijn meer gericht op de kortetermijn activiteiten, dan de effecten op de langetermijn.’ Herpers: ‘Ga op zoek naar de mensen waar je een persoonlijke klik mee hebt. En geef ze dan het vertrouwen dat ze kwaliteit bieden.’

Jonge en oudere ondernemers werken samen, kennis en connecties.

Bangladesh leeft op de kennis van de jonge bevolking en de connecties van de ouderen.

Buiten Dhaka

Neem je tijd om het land te leren kennen en de juiste mensen om je heen te verzamelen, is Herpers’ laatste advies. ‘Kijk ook eens buiten Dhaka, hoe het land er daar uitziet en hoe het werkt. Spreek met Bangladeshi, toon interesse en leer een paar woorden Bengaals. Ben bereid je aan te passen en op een andere manier te werken. En met een knipoog: ’Leer met je handen eten.’

Wat betreft de politieke situatie is het voor ondernemers redelijk rustig, zegt Herpers. ‘Ik maak me niet echt zorgen.’ Het dagelijks leven gaat door, maar je bent je wel bewust van de risico’s. Er is momenteel wat minder bewegingsvrijheid, door een groter risico op aanslagen, ook in Dhaka. Zie ook het reisadvies van de Nederlandse ambassade.’

Gijs Herpers is oprichter en directeur van Just Farming. Ook is hij betrokken bij  BoP Innovation Center dat bedrijven ondersteuning biedt bij innovaties en het op de markt brengen van producten in Bangladesh. Hij begon zijn carriere bij De Lage Landen en werkte daarna voor uitzendorganisatie VSO (Volunteers Overseas) in Bangladesh en IDE.

Heb jij ondernemers in je netwerk voor wie dit overzicht met kansen in Bangladesh relevant kan zijn?

Deel dit overzicht met ze via een van deze buttons!

Ook ondernemen in Bangladesh?

Schrijf je dan hier in!

  • Dit veld is voor validatie doeleinden en moet ongewijzigd blijven.
2017-06-23T14:29:31+00:00
Your browser is out-of-date!

Update your browser to view this website correctly.Update my browser now

×